Cortes de carne sin dañar un solo animal. - FERIA DE LA CIENCIA Y TECNOLOGIA

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"Con este frasco, podríamos potencialmente alimentar a todo el planeta"
¿Comerías una hamburguesa que había sido cultivada en un laboratorio? Puede que no pase mucho tiempo antes de que sea una opción en su supermercado local. Dado el costo ambiental de la cría de ganado para carne, este es un desarrollo que no puede llegar lo suficientemente pronto.
Hoy en el menú de la Escuela Clínica hay dos hamburguesas: hamburguesa con queso y tocino y hamburguesa con falafel de garbanzos. Opto por lo último, consciente de que debería elegir la opción vegetariana, al menos por hoy.

Acabo de asistir a una reunión con el Dr. Mark Kotter en el Departamento de Neurociencias Clínicas. Aunque no es vegetariano en sí mismo, en el transcurso de nuestra entrevista no se detiene cuando describe el impacto ético de comer carne.

"Es bastante brutal, en realidad", dice. “Crías animales, que son organismos complejos, que muestran un comportamiento que es en cierto modo similar al nuestro, y los matas para comer el tejido muscular. Es bastante bárbaro ".

A esto se añade el impacto ambiental de la crianza de la carne. Se estima que se necesitan 15,000 litros de agua para producir un kilogramo de carne de res (es decir, un poco menos de un año de duchas). Y el metano de la flatulencia del ganado es un contribuyente no insignificante a los gases de efecto invernadero.

Las células madre pluripotentes son las "células maestras" del cuerpo. Tienen el potencial de convertirse en casi cualquier tipo de tejido celular en nuestro cuerpo. Sin embargo, este es un proceso lento: puede tardar más de tres meses en transformarse en una célula cerebral humana. Los investigadores han podido acelerar este proceso en el laboratorio, pero estas técnicas aún tardan varias semanas y son desordenadas, lo que produce una población mixta de tipos de células.
La evidencia de las encuestas públicas parece sugerir que las tasas de vegetarianismo, e incluso el veganismo, están aumentando dramáticamente a medida que las personas se dan cuenta de los problemas relacionados con el consumo de carne. ¿Podríamos ver pronto el fin de nuestra dependencia en la crianza y matanza de animales?
Es poco probable que comer carne pase de moda por completo. De hecho, la carne proporciona nutrientes importantes que faltan en algunas dietas vegetarianas, y ciertamente veganas, y que, por lo tanto, necesitan ser complementadas. Un futuro más realista es aquel en el que todos nos convertimos en "flexitarianos", personas que consumen principalmente dietas basadas en plantas, con carne ocasional.
¿Pero qué pasaría si pudiéramos cultivar carne en un laboratorio, sin tener que dañar a un solo animal?
Sorprendentemente, esta idea se remonta mucho más allá de lo que podría pensar. Ya en 1931, el futuro primer ministro Winston Churchill escribió: “Con un mayor conocimiento de lo que se llaman hormonas, es decir, los mensajeros químicos en nuestra sangre, será posible controlar el crecimiento. Escaparemos el absurdo de cultivar un pollo entero para comer el pecho o el aleta, cultivando estas partes por separado bajo un medio adecuado ".
Ya hay varias compañías que trabajan para lograr este objetivo, pero todas están limitadas por el enfoque que están tomando, dice Kotter. Tienden a usar tecnología basada en células tales como "células previas al cursor", que tienen una vida útil limitada y, por lo tanto, necesitan reabastecimiento regular, así como suero animal.
"Están atrapados en este bucle, donde tienen un sistema que funciona, pero siempre tienen que volver al animal", explica.
En marzo del año pasado, Kotter publicó un documento de investigación titulado "Programación progresiva inductiva y determinística de células madre pluripotentes humanas". Su relevancia para nuestra crisis alimentaria sostenible no es obvia: de hecho, él mismo estaba interesado solo en las posibles aplicaciones biomédicas de esta técnica, que podrían incluir el estudio y el tratamiento de enfermedades como el Alzheimer, la esclerosis múltiple y la enfermedad cardíaca.

Los investigadores han podido acelerar este proceso en el laboratorio, pero estas técnicas aún tardan varias semanas y son desordenadas, lo que produce una población mixta de tipos de células.
Entre Kotter y este equipo encontraron una forma de programar las células, activando un subconjunto cuidadosamente seleccionado de genes en células madre humanas, lo que llevó a la producción de millones de células casi idénticas en cuestión de días. Llamaron a su nueva tecnología OPTi-OX.
"Con este frasco, potencialmente podríamos alimentar a todo el planeta", dice Kotter. De hecho, en teoría, una sola célula madre sería suficiente. Ningún animal necesita ser dañado, solo un pinchazo para tomar la biopsia.
Kotter fue presentado a Daan Luining, quien en ese momento trabajaba para New Harvest, un instituto sin fines de lucro centrado en la agricultura celular. Luining dice que inicialmente era escéptico.
"Pensé: 'Bueno, veamos los datos antes de creer lo que estás diciendo'. Pero cuando lo vi, no podía creer lo que veía. Fue tan ingenioso. Podría abrir todo este campo ".
Luining creó Meatable, una compañía con sede en los Países Bajos que lleva a cabo investigaciones para cultivar carne a partir de células, de las cuales ahora es Director Técnico. Kotter también está en su junta directiva, y su tecnología OPTi-OX ha sido autorizada para la empresa a través de Cambridge Enterprise, el brazo de transferencia de tecnología de la Universidad de Cambridge (a través de la compañía spin-out de Kotter, Elpis BioMed).

Apuntan a extraer sangre del cordón umbilical después de que nace un becerro y lo "reprograman" para convertirlo en la llamada "célula madre pluripotente inducida", una técnica que ganó a Sir John Gurdon de Cambridge y al profesor Shinya Yamanaka de la Universidad de California en San Francisco. un premio Nobel en 2012.

Usando OPTi-OX, convertirán estas células madre en células de músculo y grasa.
El potencial es enorme, dice Kotter. Las células madre son 'escalables': se dividen y proliferan, creciendo exponencialmente. Sostiene un pequeño frasco de plástico que no es más grande que su pulgar.
"Con este frasco, potencialmente podríamos alimentar a todo el planeta", dice. De hecho, en teoría, una sola célula madre sería suficiente. Ningún animal necesita ser dañado, solo un pinchazo para tomar la biopsia.

"Estamos 100% seguros de que nuestros productos serán indistinguibles de los productos cárnicos que encontrarás en las estanterías de tu supermercado", dice el cofundador y CEO Krijn De Nood.
"Una vez que convertimos las células madre en células de músculo y grasa, necesitamos ejercitarlas", agrega Luining. “Esto es lo que hace un animal natural, se mueve alrededor. Y si haces ejercicio muscular, se vuelve más voluminoso, por lo tanto, más proteína, más nutricional ".
El "ejercicio" puede involucrar parches eléctricos de bajo voltaje que hacen que el tejido muscular se contraiga involuntariamente, o por estirar y relajar el tejido mecánicamente. La clave, dice Luining, es imitar lo más cerca posible, la fisiología natural del músculo.
Sin embargo, no se detiene allí. El potencial para manipular los productos cárnicos es inmenso: al alimentar a las células con diferentes nutrientes o modificando algunos de los genes, puede ser posible hacer que la carne sea más nutritiva, reemplazando sus grasas saturadas con grasas más saludables, por ejemplo. Y mientras que Meatable se está enfocando inicialmente en productos de carne de res, con el tiempo es probable que se extiendan a otros productos de carne, como el cerdo y el cordero, también.
"Es muy 'ciencia ficción', ¿no es así?", Admite Kotter.
Pero, por supuesto, como dice el refrán, la prueba del pudín está en comer.


Reconocen que puede haber una vacilación inicial entre los consumidores para comer carne cultivada, pero dicen que la investigación en la opinión pública sugiere que las personas entienden por qué este método de producción puede ser preferible a los métodos existentes.
"Mis amigos vegetarianos dicen que no comen carne porque no les gusta cómo se tratan los animales", dice Luining. "Dicen: 'Si puedes proporcionarme un producto que tenga el mismo sabor pero sin dañar al animal, entonces me lo comería'".
El mayor desafío ahora es diseñar el proceso y ampliarlo de tal manera que pueda competir económicamente con los métodos tradicionales de producción de carne. "La carne es demasiado barata si se considera el uso de la tierra, el uso del agua, etc.", dice Luining.
Luining y De Nood confían en que dentro de poco tiempo la carne cultivada será una parte común de nuestra dieta.
"Si hace la pregunta '¿cuándo se producirá el 50% de toda la carne en Tesco utilizando este método?', Entonces la respuesta es probablemente de más de 10 años", dice De Nood. Pero esperan tener su primer producto disponible en los próximos tres años.
Antes de que terminemos nuestra llamada telefónica, De Nood me entrega la entrevista. "Tengo una pregunta final", dice. "¿Lo comerías?"
Si sabía igual, entonces absolutamente, se lo digo. Lo preferiría, dados los problemas ambientales y éticos que hemos discutido.
"¡Eres el cliente número uno!", Se ríe.
Con la urgente necesidad de desarrollar fuentes de alimentos más sostenibles para la población cada vez mayor de nuestro planeta, está claro que en poco tiempo la carne cultivada probablemente se convertirá en un hecho científico. Entonces, posiblemente solo el "queso" en la hamburguesa con queso y tocino sea un producto animal.

El Dr. Mark Kotter es un neurocirujano académico de la Universidad de Cambridge que se especializa en cirugía de columna.
Se graduó con distinción en la Universidad de Graz y obtuvo una maestría / doctorado en estudios de regeneración neuronal en la Universidad de Cambridge en el laboratorio del Prof. Robin Franklin. Se formó en neurocirugía en la Universidad Médica de Viena y en la Universidad de Cambridge y se especializó en cirugía compleja de la columna vertebral con el profesor Michael Fehlings, de la Universidad de Toronto.
Para más información contacte a
Craig Brierley
Jefe de Comunicaciones de Investigación
Responsable de: Facultad de Medicina Clínica, Facultad de Ciencias Biológicas.
Mail: brierley@admin.cam.ac.uk
Teléfono: 01223 766205
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